A Paisagem do Medo - Actualização da Investigação

13 Fevereiro, 2017
De Justine Atkins, Doutoranda, Universidade de Princeton, EUA
 
O que acontece com as presas quando não há predadores? Era esta a pergunta na minha mente quando cheguei ao Parque Nacional da Gorongosa (PNG) para começar a minha primeira temporada de campo em Agosto passado. Enquanto visitante pela primeira vez em África, eu não poderia ter pedido uma introdução mais bonita ou especial aos ecossistemas de savana. Mas, havia uma parte desta singularidade que eu encontrei especialmente interessante – a ausência de predadores.
 
A fauna bravia da Gorongosa diminuiu acentuadamente durante e logo após a longa e brutal guerra civil em Moçambique. A população de leões ainda é apenas uma fracção de seu tamanho anterior, e nenhum dos outros predadores de topo (como as hienas, os leopardos e os mabecos) voltaram. Com uma comunidade de predadores que ainda está a lutar para se recuperar, como é que as populações de presas do PNG podem diferir daquelas de outras savanas africanas onde há mais desses grandes carnívoros? Eu esperava que houvesse menos mortes relacionadas com os predadores, mas como estudante de longa data do comportamento animal, eu estava mais interessada nos efeitos da ausência de predadores nas decisões comportamentais das presas. 
 
 
Em ecologia, o impacto comportamental dos predadores na presa é referido como a "paisagem do medo". Para antílopes pequenos como as imbabalas da Gorongosa, viver numa “paisagem do medo” significa que têm que se esconder dos predadores ou alimentarem-se somente em momentos em que sabem que os predadores não estão a caçar. Podem também optar por viver em áreas onde simplesmente há menos predadores, ou onde os predadores têm menos vantagens. Por exemplo, se o seu predador principal é um leão, que caça perseguindo e emboscando presas em áreas abertas, então podem optar por evitar essas áreas. Ao fazê-lo, reduzem a probabilidade de serem mortas, mas isso tem um custo: para as imbabalas, elas podem perder por não comerem as plantas mais nutritivas que só crescem nessas áreas. Desta forma, as interacções motivadas pelo medo não só afectam as espécies das presas, mas também podem causar efeitos de "bola de neve" na cadeia alimentar.
 
Um exemplo marcante deste fenómeno ocorreu depois que os lobos foram reintroduzidos no Parque Nacional de Yellowstone, EUA. Os alces começaram a evitar os bosques de álamos para evitar os lobos, o que provocou um efeito em cascata: o tamanho dos álamos aumentou, os castores retornaram a lugares onde anteriormente tinham muito poucas árvores para comer, e a sua actividade de construção de represas alterou a paisagem aumentando o lençol freático e inundando novas áreas.
 
Se a presença de predadores pode ter um impacto tão grande no comportamento dos herbívoros e no meio ambiente, então é possível que a ausência de predadores possa ter um efeito igualmente significativo sobre as populações animais do PNG. Com tudo isso em mente, comecei a realizar uma experiência para testar se o baixo número de predadores no PNG transformou a "paisagem do medo" numa de "destemor" para uma espécie particular, o pequeno antílope da floresta, a imbabala (Tragelaphus Scriptus).
 
O Veterinário Louis Van Wyk ajuda a estabilizar uma imbabala enquanto ela acorda e se prepara para se afastar após lhe ter sido colocada uma coleira - Fotografia cortesia Jen Guyton
 
Testar o "medo" em animais envolve tentar assustar as espécies de presas usando aromas e sons artificiais para simular a presença de predadores. Na Gorongosa, eu queria ver como é que a imbabala reagia à presença simulada dos seus principais predadores - grandes felinos como os leões e os leopardos. Felizmente para mim, existe um fertilizante à base de nitrogénio comercialmente disponível, não tóxico, chamado 'Silent Roar', que consiste em pastilhas de fertilizante embebidas em excrementos de leão e foi criado para jardineiros que querem afastar os gatos dos vizinhos para longe dos seus canteiros. A urina de carnívoros era um pouco mais complicado, mas graças a uma investigação aturada, soubemos que os animais que comem carne produzem um produto químico chamado 2-feniletilamina na sua urina. Este produto químico provoca uma resposta de medo inato em espécies de presas. Usando técnicas padrão de captura e libertação de grandes mamíferos, colocámos coleiras GPS em 12 imbabalas no PNG. Em seguida, colocámos os excrementos 'Silent Roar' e a urina (2-feniletilamina diluída para imitar a concentração encontrada na urina real dos carnívoros) em locais específicos dentro da área original de cada imbabala e então difundimos gravações de sons de leopardos através de alto-falantes ocultos. Agora, estamos a analisar os dados de GPS das coleiras das imbabalas para ver se algum desses antílopes estava com medo e passou evitar as áreas onde colocámos os indícios de "predadores". 
 
O equipamento preparado para as experiências de "paisagem do medo": (A) Queríamos tentar fazer com que nossos sons de predador simulados soem tão realistas quanto possível, então usámos um alto-falante de alta qualidade (mostrado aqui) que foi então camuflado; (B) Pequenas bolas de "Silent Roar", que foi usado para simular excremento de leão - elas não se parecem muito com o cocó de leão, mas com certeza cheiravam como ele!
 
 
Os primeiros resultados mostram que as minhas tácticas de criação de medo foram bem sucedidas e agora temos várias outras experiências de simulação de predadores com mais espécies planeadas para 2017. A compreensão das interacções predadores-presas é especialmente importante para a Gorongosa porque elas podem afectar o processo de restauração actual e as iniciativas correntes de reintrodução de predadores. De nossas "experiências de criação de medo" no PNG, também podemos ser capazes de ajudar os gestores de outros sistemas a compreender e potencialmente prever as respostas das espécies predadoras ao retorno ou remoção de predadores. Eu vou voltar a escrever sobre este tema à medida que obtiver mais resultados. Estejam atentos!
 
 
 
Primeira fotografia - O processo de captura-e-libertação: Esta foto foi tirada pouco antes de nós libertarmos esta imbabala fêmea depois de lhe colocar uma coleira GPS. As imbabalas são capturadas através do uso de dardos anestésicos: uma vez que a anestesia tenha funcionado, usamos a venda para garantir que o animal fique calmo enquanto nós colocamos a coleira e registamos os dados sobre a sua condição física. Também somos capazes de verificar o estado de gravidez de fêmeas usando uma máquina de ultra-som portátil. Quando é tempo de libertar a imbabala, somos capazes de reverter o anestésico com uma pequena injecção IV e assim permitirmos que o animal siga o seu caminho.
 
Categoria: 
Science